Sommelier Arjen Pleij: ‘Zuid-Afrikaans wijnarrangement, geen probleem’

Arjen Pleij, F&B manager bij Kasteel Engelenburg in Brummen, wil een brug slaan. “Iemand die normaal een Syrah uit de Rhône zou kiezen, wil ik verleiden tot een Syrah uit Swartland.”

ArjenPleij

Wat voor opleidingen heb je gedaan?

De Middelbare Hotelschool, daarna geflirt met de Hogere Hotelschool, maar gekozen voor Hospitality Management, met de eerste drie jaren in Deventer en het laatste in Londen. Dat gaf eigenlijk wel de doorslag en was een voordeel; ik deed wat internationale ervaring op, dat was mooi meegepikt. Later ben ik uiteraard naar De Wijnacademie gegaan en in 2006 Vinoloog geworden. Toen had ik het helemaal te pakken en schreef me in 2009 in voor het begeleidingstraject Magister Vini. Ik hoop zeer binnenkort toe te treden tot het nog zeer selecte gezelschap van MV’s.

Waarom heb je voor de horeca gekozen en in het bijzonder voor het werken met wijn?

Met name om de omgang met de gast, want wat is mooier dan de gast een wijn laten ontdekken die hij niet kent? Bijvoorbeeld uit een ander land dan hij eigenlijk wellicht wil, zoals ik hier in De Engelenburg vaak doe. Als je het goed doet, kun je elke avond met een goed gevoel weg gaan van je werk. Verder hoef ik niet uit te leggen dat wijn op zich al leuk is…

Hoe verliep je carrière tot nu toe, waar heb je gewerkt voor De Engelenburg?

Eigenlijk alleen bij Hotel Landgoed Avegoor in Ellecom. Ik heb lang op school gezeten en ben nog niet zó oud;-)


Hebben bepaalde mensen in de wijnwereld je geïnspireerd bij je professionele keuzes? En heb je nu nog mensen die je inspireren?

Niet echt, nee. Ik ben iemand die snel graag meer verdieping wil, dus die zoek ik zelf op. Ik vond wijn boeiend, wilde meer weten, werd Vinoloog, wilde mijn kennis in de praktijk brengen als wijnverkoper in de horeca, dat ging me goed af en ik wilde weer meer. Dus Magister Vini proberen te worden was logisch. Maar als ik iemand moet noemen van wie ik veel geleerd heb, dan is het Frank Jacobs. Hij kan goed proeven, heeft veel kennis en is bescheiden, loopt nooit te pochen of zijn mening op te dringen.

Wat schenk je bij Engelenburg, heb je veel vrijheid?

Héél veel Zuid-Afrikaanse wijnen. Dat behoeft uitleg, want dat verwachten mensen niet in zo’n klassieke zaak, op een landgoed aan de rand van de Veluwe. De Engelenburg is in 1987 geopend als hotel-restaurant met golfbaan door mensen die terug waren gekomen uit Zimbabwe. Zij begonnen al in 1994, direct nadat de boycot op Zuid-Afrikaanse producten was opgeheven, een collectie Zuid-Afrikaanse wijnen aan te leggen. Toen ik hier begon, werd ik geconfronteerd met een enorme wijnkelder vol bekende Zuid-Afrikaanse wijnen. Ik móest me dus wel verdiepen in het prachtige land. Trouwens, de huidige eigenaren, de familie Agricola, zijn teruggekomen uit Zuid-Afrika en hebben die voorkeur dus gewoon doorgezet. En naarmate ik meer kennis kreeg van Zuid-Afrikaanse wijn, heb ik het aanbod nog diverser gemaakt. Een beperkte greep bekende wijnen uit de kelder van Engelenburg: rode wijnen als Kanonkop Paul Sauer, De Toren Fusion V, Boekenhoutskloof Syrah, Mullineux Syrah en Sadie Family Columella; en voor wit: Scali Blanc, David Sadie Chenin, The Foundry Grenache Blanc, De Morgenzon The Maestro en Bosman Adama. Maar naast een enorme keuze uit Zuid-Afrikaans bied ik onze gasten goede alternatieven uit andere landen, vooral uit de klassieke Europese landen. Dan biedt houvast en slaat voor mij de brug die ik wil: iemand die normaal voor een Syrah uit de Rhône zou kiezen, verleiden tot de keuze voor een uit Swartland! En met trots kan ik best zeggen: de wijnomzet is erg goed, dat is echt prachtig. Mensen komen niet alleen naar Engelenburg om te eten!


Van wat voor wijnen hou je persoonlijk?

Ik heb niet echt een specifieke voorkeur. Want ik laat me erg leiden door het seizoen, door waar ik net ben geweest, enzovoort. Je moet altijd je perspectief zo breed en wijd mogelijk houden, vind ik. Omdat we in bij Engelenburg zo veel Zuid-Afrikaans schenken, probeer ik juist veel uit andere landen te proeven, om alles in perspectief te houden. Thuis drink ik minder Zuid-Afrikaans daarom. Ik moet trouwens zeggen dat tegenwoordig oxidatief wit me erg kan boeien, zoals bepaalde funky whites uit Swartland. Denk daarbij aan David Sadie Chenin en Intellego Chenin. Bij rood houd ik in het algemeen vooral van verteerbare, lichtere wijnen, met minder alcohol. Die doen het ook beter bij onze keuken.

Dat ik niet iemand van de uitgesproken persoonlijke voorkeuren ben, blijkt ook uit mijn andere passie: Schotse Single Malt Whisky. Ik heb hier bij De Engelenburg zo’n 350 verschillende soorten staan. Logischerwijze vragen mensen me vaak wat mijn favoriet is, en als ik dan zeg dat ik er geen heb, zijn ze vaak heel verbaasd. Maar ik heb bijna altijd zin in wat anders, dat hangt af van mijn beleving, ook wijn is beleving. Die beleving kun en moet je ook vertalen naar je gasten uiteraard, dat is mooi voor de gast en betaalt zich terug.

Vind je veel geschikte wijnen in Zuid-Afrika voor bij jullie keuken?

Ja, dat gaat heel goed. Ondanks dat Zuid-Afrika een ‘beperking’ is, lukt het met gemak om in het arrangement alleen Zuid-Afrikaanse wijnen te schenken, door de grote diversiteit aan smaken en stijlen die Zuid-Afrika tegenwoordig kent. Ik ben ook wel op het goede moment begonnen met Zuid-Afrikaanse wijnen, want ik heb volop kunnen profiteren van alle verbeteringen die vanaf 2000 in snelle vaart in de Zuid-Afrikaanse wijnbouw hebben plaatsgevonden.

 

Als je Zuid-Afrika moet afzetten tegen andere wijnlanden van het zuidelijk halfrond, waar staat het dan volgens jou, wat betreft kwaliteit en diversiteit van smaken en stijlen?

Al was ik laatst op The Beautiful South in Londen (eerste gezamenlijke beurs van wijnlanden Zuid-Afrika, Argentinië en Chili, red.), het is voor mij best lastig in te schatten. In ieder geval heeft Zuid-Afrika de laatste jaren goed ingezet op kwaliteit; het wijngaardareaal is bijvoorbeeld niet meer toegenomen. De mogelijkheden voor kwaliteitswijnbouw, de terroirs zijn duidelijker in kaart gebracht, men weet veel beter welke gebieden het best zijn voor welke rassen. En vergeten oude wijngaarden (ou wingerden) worden vaak niet meer gerooid, maar in ere hersteld. Dat levert heel interessante ‘nieuwe’ wijnen op, vooral van chenin blanc.


Waar komen de voor jou interessante wijnen vandaan, uit welke gebieden en van welke producenten?

Sowieso uit gebieden waar de match tussen druif en terroir optimaal is. Dat kan Sauvignon uit Elim zijn, een Bordeaux-style blend uit Stellenbosch, maar ook licht oxidatief wit uit Swartland, waar oude stokken het geheim zijn. Terwijl het van nature wellicht niet eens het juiste gebied is voor chenin blanc (op zich wat te warm, red.), staat die er wel aan de basis van erg spannende wijnen. Syrah uit Swartland, hoewel anders van karakter, kan ik als alternatief bieden voor Côte-Rôtie, en wel tegen een veel aantrekkelijkere prijs.

Heb je eigenlijk een favoriete druif? In Zuid-Afrika natuurlijk!

Hoewel ik dus niet zo van de uitgesproken voorkeuren ben, kan ik dit simpel beantwoorden: chenin blanc voor wit, syrah voor rood.

Als je zelf een wijnreis naar Zuid-Afrika zou mogen samenstellen, hoe zou die eruit zien?

Ik heb dat gelukkig al meerdere keren kunnen doen! Wat ik heb geleerd is dat je een balans moet hebben tussen wijnhuizen die je al kent en nieuwe, onbekende producenten uiteraard. De eerste kunnen als benchmark dienen en je weet dat je er perfect ontvangen wordt, dat is natuurlijk ook best prettig.  De selectie wijnhuizen moet ook een mix tussen kleinere en grotere producenten zijn, da’s belangrijk voor perspectief. 2.000.000 dozen goede wijn maken is veel moeilijker dan 2.000 dozen, daar moet je respect voor hebben. Bezoek uiteraard altijd veel diverse gebieden, zowel aan de koele kust als in het binnenland. O ja, vergeet niet bij Reyneke langs te gaan; Johan Reyneke is zó’n inspirende figuur. En belangrijk: Stellenbosch is niet één enkel wijngebied, maar meerdere, dus beschouw het zo en neem de tijd voor de verschillende subregio’s.

Tot slot, hoe denk je over de toekomst van Zuid-Afrikaanse wijn?

Zuid-Afrika moet zich onderscheiden met syrah en andere Rhône-rassen, maar ook met hun eigen pinotage, die meer kwaliteit heeft dan eruit komt. Wat betreft wit is chenin blanc dé druif, in veel verschillende stijlen nu. Want geen andere druif kent zó veel verschillende stijlen in Zuid-Afrika als chenin. En zijn frisheid geeft hem een duidelijke edge over chardonnay.

Dit is het vijfde deel van een serie interviews
met bekende sommeliers in Nederland
en hun liefde voor Zuid-Afrikaanse wijnen.

Deel 1: Lotte Wolf: ‘Zuid-Afrika is heel goed bezig’.

Deel 2: Jasper van den Hoogen: ‘Zuid-Afrika altijd in mijn hart’

Deel 3: Joachim Bauens: ‘Zuid-Afrikaanse benchmark altijd in huis’

Deel 4: Sommelier Roy Pelgrim: ‘Zuid-Afrikaans steeds meer in wijnarrangement’

Deel.

Uw commentaar